Ignoring the will of the people

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We learn that a referendum is a phenomenal tool of democracy, one that empowers people with direct vote, and allows them to make critical decisions on their own. We also learn that a referendum gives legitimacy to the outcome, and because it comes from the people, it transcends the narrow views of individual political actors. What is decided in a referendum is an order given by the people to the politicians, not simply a suggestion.

Anyone who keeps thinking this way after the catastrophic experiences in Greece, Spain, Colombia, and the UK over the last couple of years is in a deep state of denial about what can be achieved with referendums. In these four cases people were led to believe that their wishes would be granted if they only went to the polling station and marked their preferred choice on a piece of paper. In all the cases the reality has been strikingly different.

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Theresa May’s last bullet

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Now that we are about to finish the second season of this drama called Brexit, it is fair to say that nobody really knows what is going to happen in its final episode. The next crucial date is December 11, when the Parliament votes on the agreement reached by the British and European negotiators, and according to those keeping track of the numbers the outcome looks gloomy for the government of Theresa May: less than 250 MPs would vote in favour, way below the minimum threshold of 320 that is needed for its approval.

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It’s always election season in planet Earth

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Another great year for elections all over the world! In 2018 there were more than a hundred, from tiny French Polynesia to elect their Assemblée, to mighty USA electing a new Congress. From Finland to Zimbabwe, from Mexico to Malaysia, the whole planet celebrated once again that quintessential festival of democracy that is the elections.  In total more than a billion people voted this year, what surely must be a new record.

While all this was happening, this year I abstained from voting, a decision for which I have received strong criticisms from friends a family. To help shaping my ideas better about this topic I have been writing in Spanish about elections in my blog, and now I’ll start translating these entries to English. Here is the first one, a personal view about this that I originally wrote in April; I’ll be posting the rest of translations in the next few weeks.

I’m fascinated about elections but even more for alternatives to that toxic system. I have material for some 40-50 entries to cover most of the things I want to say about this, so this will take some time. I’m not in a hurry though: no matter what year, and no matter what time of the year, there will always be a place somewhere in this planet where an election is about to happen.

¿Por qué no estás en el tarjetón?

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En una entrada del año pasado de su blog, Nick Trefethen (quien fue mi supervisor en Oxford) observaba que en la lista de sus compañeros de promoción de Harvard de 1977 había líderes en toda suerte de actividades y disciplinas excepto en política. Y contrastaba esto con la situación durante la guerra de independencia americana, cuando  los líderes políticos eran de la estatura de Hamilton, Jefferson y Madison. Su conclusión era que hoy en día la política no era una carrera atractiva para atraer el mejor talento, y que por eso Estados Unidos pagaba ahora las consecuencias.

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Esperando a Cincinato

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El enfrentamiento entre Roma y los ecuos había llegado a un punto crítico cuando el cónsul Lucio Menucio fue sitiado en el campamento que había levantado cerca de Tusculum. En Roma, el senado entró en pánico y decidió que la única salvación era llamar al general Lucio Quincio Cincinato para volverlo dictador. Era una apuesta arriesgada, puesto que los poderes de dictador eran ilimitados, y se corría el riesgo de abrirle las puertas a alguien con tanta ambición de poder que luego fuera imposible de controlar.

Cuenta la leyenda que cuando la delegación del senado llegó a donde Cincinato a informarle de su nombramiento, encontró a este arando las tierras de su pequeña parcela que tenía frente a la humilde choza donde vivía con su mujer. En cuanto recibió la toga de dictador, partió a Roma donde convocó un ejercito con el que atacó y venció a los ecuos. Dieciséis días más tarde, y con su labor cumplida, Cincinato renunció como dictador y regresó a su parcela a seguir arando la tierra.

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Lunes por la mañana

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Las motivaciones y los incentivos son dos cosas que se parecen pero en realidad son bien diferentes. En mi trabajo, por ejemplo, me motiva aplicar mis conocimientos y habilidades, resolver problemas complejos en un campo que encuentro apasionante y ver que mis productos tienen un impacto positivo en mis clientes. El incentivo es mucho más mundano: devengo un salario por hacer todo esto. La motivación viene de mi interior mientras que los incentivos vienen de afuera y ayudan a alinear lo que yo hago con lo que mi empleador quiere que yo haga. No sé el caso de ustedes, pero creo que la firma para la que trabajo haría una apuesta arriesgada si sólo confiara en mis motivaciones para que yo apareciera cada lunes por la mañana en la oficina.

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