Mis 10 libros favoritos en 2019

Aquí va una lista de mis diez libros favoritos (no técnicos) que leí este año. Lo preparé con el objetivo explícito de cubrir la mayoría de mis intereses en estos días; sin embargo, me di cuenta de que los temas que se están convirtiendo en mi prioridad, como el cambio climático, no están representados aquí.

Dime si has leído alguno de ellos, o si alguno te intriga, y cuadramos una charla. También me encantaría saber cuáles fueron tus libros favoritos en 2019.

  1. Aquí no ha habido muertos (violencia en Colombia)
  2. Nueva historia mínima de México (historia de América Latina)
  3. Hacia la tormenta (Historia de Roma)
  4. Autocontrol (Psicología popular; autoayuda)
  5. Exuberancia Irracional (Finanzas)
  6. Mercados radicales (economía)
  7. La revolución del aprendizaje profundo* (inteligencia artificial)
  8. El mundo según las wavelets* (Matemáticas populares)
  9. Tonterías sobre zancos* (filosofía de la ciencia)
  10. El otro, el mismo (poesía)

* Solo disponible en inglés.

Las siguientes son algunas notas personales sobre ellos.

1. Aquí no ha habido muertos: una historia de asesinato y negación en Colombia, por Maria McFarland Sanchez-Moreno (2018).

He dicho antes en este blog que para comprender el fenómeno de la violencia en Colombia, tiendo a favorecer aquellos libros y artículos que tienen un enfoque estadístico del problema. Pero no siempre puedes esconderte detrás de los números: tarde o temprano necesitas tener el coraje de aprender sobre las atrocidades de la guerra en nuestro país, leyendo las historias humanas de dolor y sufrimiento, como las contadas con gran maestría por María McFarland (Human Rights Watch) en su libro Aquí no ha habido muertos.

Se deben haber escrito miles de páginas sobre el paramilitarismo en Colombia, pero lo que hace diferente el relato de McFarland es su elección de contar la historia a través de la vida de tres personas que estuvieron en la primera fila de esos eventos a fines de los años 90 y 2000: el activista de derechos humanos, Jesús María Valle; el fiscal Iván Velásquez; y el periodista de Semana Ricardo Calderón.

Las masacres de El Aro y La Granja sirven como el hilo conductor que reúne a estos valientes personajes, las operaciones de encubrimiento por facciones de las fuerzas militares, la participación de la élite política colombiana y la sombra eterna del presidente Álvaro Uribe Vélez en el surgimiento del paramilitarismo.

Durante la última década, la guerra en Colombia cambió pero no se detuvo. Me temo que ya hay suficiente material para que McFarland escriba la segunda parte de este libro.

2. Nueva historia mínima de México, por Pablo Escalante Gonzalbo et al. (2004)

Este año viajé a México por primera vez. Aunque decidí relajarme y disfrutar de la belleza de la Ciudad de México y la Península de Yucatán, no pude evitar sentirme profundamente atraído por su larga historia, especialmente después de visitar el espectacular Museo Nacional de Antropología.

Es decepcionante darse cuenta de que, como colombiano, conozco la historia de América y Europa mejor que la historia de América Latina, así que aproveché la oportunidad de este viaje para comenzar a llenar los vacíos en mi conocimiento. Una mañana soleada fui a la hermosa Libreria Gandhi, en el distrito de San Angel. Le pedí a uno de los asistentes de ventas el mejor libro introductorio sobre la historia de México. No dudó ni por un segundo. “Debes leer este libro”, me dijo, mientras me entregaba una copia de Nueva historia mínima de México. Me senté en el Starbucks al lado de la librería, y durante las siguientes dos horas, estuve inmerso en las páginas de este fantástico libro.

Nueva historia mínima de México cubre principalmente los eventos hasta la Revolución, con solo un capítulo, de los siete, dedicado a los eventos posteriores a 1928, por lo que si está buscando un recuento de eventos recientes, deberá buscar en otro lado. Sin embargo, para mí, este era precisamente el libro que estaba buscando, uno que me pudiera dar una visión general rápida pero completa y moderna de la historia fundamental de México, y una que me pudiera dar las herramientas para poner en un contexto más amplio eventos que ocurrían en paralelo en Colombia.

Una última nota: este libro es parte de “Historias Mínimas”, una excelente serie de libros cortos publicados por Lectorum, que cubre la historia de otros países de manera similar. El de Colombia, editado por Jorge Orlando Melo, debería estar en los estantes de cada hogar colombiano.

3. Hacia la tormenta: El comienzo del fin de la república romana, de Mike Duncan (2018).

Mike Duncan es el creador del podcast The History of Rome, un programa semanal que grabó entre 2007 y 2012, y que convirtió a muchos de sus oyentes de estudiantes tímidos de historia romana en aficionados entusiastas. Escuché dos veces los 179 episodios en mi viaje diario al trabajo, años después de que terminara, y me convirtió en uno de sus seguidores.

Cuando escuché que iba a publicar un libro, Hacia la tormenta, lo pedí por adelantado y lo esperé ansiosamente durante meses. Desafortunadamente, cuando llegó, tenía una acumulación de otros libros que lo estaba leyendo, y solo logré leerlo hace unos meses. Y, por supuesto, me encantó, así que compré el audiolibro, el cual el mismo Duncan lee, lo escuché y lo amé aún más.

Hacia la tormenta traza la historia de la última república, justo después de la Tercera Guerra Púnica a mediados del siglo II a. C., hasta los acontecimientos que llevaron a César a convertirse en un dictador. Los hombres poderosos que dominaron la República, los hermanos Gracchi, Sila, Marius, entre otros, forman un elenco fascinante de personajes, todos en la trayectoria de una coalición directa entre ellos en su búsqueda del control total.

Lo que cualquiera que lea este libro quiere entender es cuáles fueron las razones que llevaron a la República a caer, transformándose en el Imperio. Esta pregunta, por supuesto, es muy difícil, con muchas respuestas plausibles, pero Duncan hace un trabajo brillante al brindarle bases sólidas para descubrir las razones subyacentes.

Sin embargo, hay otra pregunta que aparece en tu mente cuando lees Hacia la tormenta. ¿Podría ser que las débiles democracias de nuestro tiempo en realidad están siguiendo el mismo camino que Roma hizo hace dos mil años, conduciendo a la configuración de un nuevo orden?

4. Autocontrol: Cómo funciona la voluntad, por qué es tan importante, y cómo podemos hacer para mejorarla, por Kelly McGonigal (2013)

No soy un gran admirador de los libros de autoayuda, así que cuando leí Autocontrol, de Kelly McGonigal, no sentí que mi vida hubiera cambiado. Pero unos meses después, mientras viajaba, me encontré desesperadamente tratando de recordar partes del libro que había hojeado demasiado rápido, así que terminé comprando la versión en Kindle. Finalmente, también terminé comprando el audiolibro, para revisar el material por tercera vez, un momento en el que tuve que admitir que me encanta este libro.

Por lo general, consideraba la fuerza de voluntad, o mejor dicho, la falta de ella, como la fuerza invisible que me hizo romper todas esas resoluciones de Año Nuevo incluso antes de que terminara enero. Resultó que la fuerza de voluntad no es una abstracción vacía, sino más bien el impulso neto en nuestras acciones que resulta de la tensión entre dos lados enfrentados de nuestras personalidades: el lado que quiere gratificación instantánea y el lado que quiere objetivos a largo plazo.

El libro de McGonigal es exhaustivo y excepcionalmente bien investigado, pero no es un tratado académico. Después de todo, es un libro de autoayuda y uno muy orgulloso de serlo. Cada capítulo viene con ejercicios para que seas más consciente de tus acciones y pongas en práctica lo que has aprendido.

Hace un año hice mi lista habitual de resoluciones para 2019, y había tres que pensé que serían particularmente difíciles de lograr: perder peso y estar en forma; meditar todos los días, y escribir el doble de palabras que en 2018. Bueno, no puedo decir que le deba todo a este libro, pero no puedo negar que ejerció una poderosa influencia sobre mí. Al momento de escribir estas palabras, he bajado 8 kilos y al menos el 6% de la grasa corporal; he meditado todos los días de este año, y esta entrada tomará mi conteo de palabras por encima de los 50,000 que había establecido como mi objetivo.

¿Coincidencia?

5. Exuberancia Irracional , por Robert Shiller (2013)

Predecir una burbuja financiera podría ser una cuestión de suerte. Predecir dos seguidas muestra verdadero talento. Las advertencias que hizo Robert Shiller en 1998 sobre el mercado de valores (que lo llevó a declarar ante el Congreso), y más tarde en 2005 sobre el mercado de la vivienda, se materializaron en las burbujas más destructivas de los últimos 20 años, convirtiéndolo en un augurio de Wall Street.

Sin embargo, estos presagios eran aplicaciones prácticas del tema conocido como Empirical Asset Pricing, que Shiller ayudó a establecer en la década de 1980 junto con Eugene Fama, Lars Peter Hansen, John Cochrane, John Campbell y muchos otros. La teoría predominante en las finanzas hasta ese momento era que los mercados estaban dominados por la Hipótesis del Mercado Eficiente, que impide que los retornos sean previsibles, convirtiéndolos en aleatorios. Pero lo que mostró Empirical Asset Pricing fue que las primas de riesgo no son estáticas, sino que varían según el tiempo y según los activos, y quizás lo más importante, que pueden predecirse en horizontes a largo plazo.

Durante los últimos cuatro años de mi carrera, he estado trabajando como profesional en esta rama de las finanzas. Aún así, fue solo el otoño pasado cuando me molesté en comprender mejor su desarrollo histórico, desde las “pruebas de volatilidad” de Shiller hasta los enfoques modernos de Machine Learning para la predicción de factores, lo que naturalmente me llevó a este libro. Exuberancia irracional, escrita para una audiencia general, solo toca brevemente las primeras construcciones técnicas que ayudaron a Shiller a detectar que los mercados estaban en peligro (básicamente, los márgenes de valoración demasiado elevados), y dedica la mayoría de sus páginas a otras consideraciones de Behavioral Finance que completan el diagnóstico de una burbuja.

La escritura es precisa y atractiva, y recomiendo leer el tomo completo de principio a fin, incluidos los apéndices, que incluyen las conferencias del Premio Nobel que Shiller dio en 2013 cuando recibió el galardón. No muy a menudo, puedes encontrar una joya de libro como este, accesible para todos e increíblemente relevante para comprender los mercados, escrita por uno de los sumos sacerdotes de Finanzas.

6. Mercados radicales: Cómo subvertir el capitalismo y la democracia para una sociedad justa, por Eric Posner y Glen Weyl (2018)

Cuando vi a Glen Weyl dando una charla sobre su libro a principios de este año, pensé que era una especie de socialista / anarquista. Apenas unos minutos después de su presentación, lanzó un ataque completo contra la propiedad privada, uno de los pilares sagrados de nuestra sociedad. ¡Dios mío!

Sin embargo, lo que no esperaba era aprender que su desdén por la propiedad privada no surge de alguna agenda marxista, sino más bien porque lo ve como un obstáculo para que el mercado sea realmente libre. Como un gran defensor de los mercados, encontré sus ideas demasiado intrigantes para dejarlas pasar, así que ordené el libro incluso antes de que terminara la charla.

Los mercados radicales deben ser uno de los libros con las proporciones más altas de ideas provocadoras versus el número de páginas. Cubre no solo la propiedad privada como una forma de monopolio, sino que también propone arreglos alternativos para inmigración, elecciones, propiedad corporativa y privacidad de datos. Su tema común es el uso de los mercados de una manera revolucionaria para resolver tensiones y hacer que las sociedades sean más eficientes, justas y equilibradas.

Mercados repotenciados y esteroides podría ser lo último que les gustaría probar a las personas desilusionadas con el capitalismo. Sin embargo, el error conceptual es equiparar el capitalismo, un modo de producción, con los mercados, una tecnología social, un error que he visto hacer a muchas personas inteligentes. No estoy 100% de acuerdo con todas las propuestas radicales de Posner y Weyl, y los aspectos prácticos de su implementación pueden hacerte creer que esto no es más que fantasía. Sin embargo, estoy encantado de encontrar un manifiesto tan refrescante de ideas que no encajan en la polarización trillada de Izquierda vs. Derecha.

El libro no es fácil de leer, pero puede encontrar en la página web complementaria excelentes resúmenes y material adicional (http://radicalmarkets.com) que te ayudarán a digerir el contenido. Además, si miras en internet, verás que algunos grupos de personas han estado discutiendo las ideas de los mercados radicales con gran interés, dejando críticas útiles y ampliando sus ideas. El giro es que quienes lo hacen no son economistas ni politólogos: la mayoría de ellos son desarrolladores de blockchain.

7. La revolución del aprendizaje profundo, (The Deep Learning Revolution, solo disponible en inglés) por Terrence Sejnowski (2018)

La revolución del aprendizaje profundo es el tipo de libro que irrita a quienes buscan un manual fácil de leer sobre Machine Learning, o a quienes piensan que aprender sobre la historia del desarrollo científico no tiene sentido. Para mí, aprender de dónde provienen las ideas es esencial, y más aún las relacionadas con mi trabajo, por lo que la narración personal de Terrence Sejnowski sobre la historia de la Inteligencia Artificial fue estimulante, fundamental para llenar muchos vacíos en mi comprensión de este campo.

Esta década que está llegando a su fin será recordada como la que trajo una explosión de interés en la IA, impulsada por las victorias que hizo posible el aprendizaje automático (Machine Learning). Pero este entusiasmo ha llevado a muchos a creer que (1) todo el campo surgió del vacío en los últimos diez años, y (2) que los robots están a solo un par de años de robar tu trabajo.

La revolución del aprendizaje profundo trata de corregir estos dos malentendidos comunes. Escrito para el público común, el libro traza el viaje de Sejnowski, una de los grandes en el campo de la IA, a través de la intersección de la neurociencia y la informática.Su mensaje es claro: la revolución anunciada por las máquinas pensantes ha estado en gestación durante más de sesenta años, y ha sido traída por el colectivo de científicos más multidisciplinario jamás reunido.

Sejnowski es pragmático sobre el futuro de la IA y no se detiene en las consideraciones que muchos encuentran atractivas y que generalmente llaman la atención de los medios despistados. Después de leer el libro y de comprender lo importante que es la neurobiología para él, quedas con la sensación de que para Sejnowski, quizás incluso más importante que desarrollar una máquina dotada de Inteligencia General Artificial, es la esperanza de que en esa búsqueda, finalmente logremos entender cómo funciona nuestro cerebro.

La versión de tapa dura de este libro es hermosa, llena de figuras coloridas e impresa en papel exquisito. Ha sido escrito con suficiente claridad para ser disfrutado por un novato curioso, pero también con suficientes historias emocionantes para complacer al experto. Tal como es el caso de Exuberancia Irracional, La revolución del aprendizaje profundo está escrita por uno de los principales arquitectos del campo. ¡Es un privilegio aprender directamente de él!

8. El mundo según las wavelets, (The World according to Wavelets, solo disponible en inglés) por Barbara Hubbard (1998)

Hace muchos años, cuando todavía era un estudiante universitario, pensé que iba a terminar investigando wavelets, esa máquina versátil que puede ir donde el análisis de Fourier no llega. Finalmente, elegí un.supervisor de doctorado que trabaja en el campo del análisis numérico, pero en problemas diferentes, así que tuve que despedirme de las wavelets, al menos por un tiempo.

Pero desde que Yves Meyer ganó el Premio Abel en 2017 “por su papel fundamental en el desarrollo de la teoría matemática de las wavelets”, renove mi interés en este tema, y desempolvé mis notas y las dos tesis olvidadas que escribí sobre ellas. Fue durante este trabajo nostálgico que encontré una referencia que escribí alguna vez sobre un libro viejo que, por alguna razón, nunca logré tener en mis manos, pero que me intrigaba en aquellos días. Los tiempos han cambiado, y tan pronto como recordé la existencia de El mundo según las Wavelets, de Barbara Hubbard, me tomó solo 10 minutos encontrar una copia en Amazon. ¡Qué maravilla!

El libro de Hubbard es simultáneamente un relato histórico del desarrollo de las wavelets y una introducción a sus técnicas hasta el nivel de alguien que ha tomado un curso o dos de matemáticas en la universidad. Hubbard no es una matemática profesional, pero para este libro, ella tuvo acceso para entrevistar a todos los grandes nombres en el campo en la década de 1990: Meyers, Daubechies, Mallat, Strang … El resultado es un libro que está lleno de las sabrosas historias humanas de quienes desarrollaron la teoría (y que no conoces cuando solo lees artículos especializados) pero sin ser descuidada o demasiado simplista en su tratamiento.

Hubbard hizo una apuesta dividiendo el libro en dos partes. Las primeras cien páginas más o menos son una descripción general de qué son las wavelets y cómo se convierten en uno de los temas más calientes en matemáticas en los años ochenta y noventa. Las siguientes doscientas páginas son una colección de ensayos cortos sobre aspectos específicos de la teoría de Fourier y wavelets, que son mucho más técnicos que la primera parte, pero aún lo suficientemente atractivos para un novato. Tal apuesta no habría funcionado para otro autor, pero afortunadamente, es lo que hace que El mundo según las wavelets sea un excelente libro para la popularización de las matemáticas.

El libro fue escrito hace más de 20 años, y estoy seguro de que el progreso en la teoría y las aplicaciones de las wavelets no se ha detenido. Espero que Hubbard, o alguien más, tome el desafío de actualizar este libro, dándonos a todos los entusiastas de las wavelets, una versión revisada de los avances más recientes en este formidable tema.

9. Tonterías sobre zancos, (Nonsense on Stilts, solo disponible en inglés) por Massimo Pigliucci (2010)

Uno de mis logros personales este año fue asistir al festival “How the Lights Get In” en Hay, un espectáculo increíble de cuatro días de filosofía y música. Puesto que era la primera vez que iba a este evento, como buen novato me aseguré de llenar mis días con charlas, debates, cenas y conciertos, una estrategia segura para sobrecargar mi cerebro. Planeaba dividir mi tiempo lo más posible entre los oradores, pero cuando escuché a Massimo Pigliucci dando una charla sobre racionalidad, supe que tenía que despejar mi agenda para asistir a todas sus conferencias. Fue una sabia decisión.

Pigliucci es biólogo y filósofo, crítico abierto de la pseudociencia y coanfitrión del popular podcast Rationally Speaking, junto con Julia Galef. Su libro, Tonterías sobre Zancos, parece sorprendentemente modesto si se considera la magnitud de su ambición: clasificar la ciencia de la pseudociencia, e incluso dentro de la primera, delinear la frontera entre las “ciencias duras” y las “ciencias blandas”. Pigliucci es elocuente sin ser arrogante y crea un terreno común para que las personas entiendan el pensamiento de los demás.

Su mapa conceptual proyecta física de partículas, psicología evolutiva, finanzas, astrología, la búsqueda de inteligencia extraterrestre y muchas otras ocupaciones, en dos ejes ortogonales: la teoría cumulativa del campo, y la fiabilidad de sus resultados empírico. Uno puede usar este marco en ejemplos específicos: la electrodinámica cuántica ocupa un lugar destacado en ambas dimensiones; la teoría de cuerdas tiene una teoría profunda con cero evidencia experimental (lo que la hace vecina de las finanzas clásicas); la psicología tiene evidencia empírica con una precisión relativamente alta, pero carece de una base teórica altamente desarrollada; la astrología falla tanto en teoría como en la práctica.

La demarcación entre la ciencia y la pseudociencia es crítica en un mundo que nos estamos sintiendo cada vez más cómodos con la idea de que todo tipo de conocimiento es equivalente. No creo que un ávido flat-earther (i.e. una de esas personas que cree genuinamente que la tierra es plana) cambie de opinión al leer Tonterías sobre Zancos, pero creo que proporcionará a aquellos con una mente inquisitiva un marco sólido para evaluar sus propios puntos de vista del universo.

10. El otro, el mismo, de Jorge Luis Borges (1964)

Si hubiera escrito una lista anual como esta durante los últimos años, con los diez libros que más disfruté leyendo, lo más probable es que siempre hubiera una entrada de Jorge Luis Borges, mi escritor favorito de todos los tiempos. Sus historias cortas fueron mi punto de entrada a su trabajo, y creo que a estas alturas he leído cada una varias veces.

Este año decidí comenzar a leer sus poemas, y ha sido una experiencia sublime. No soy un buen lector de poesía, pero los poemas de Borges me abrieron una puerta alternativa a su fantástico universo, al que había llegado antes a través de sus historias. Muchos de sus temas son los mismos, pero las limitaciones de la poesía lo hacen más divertido e ingenioso, pero también un poco más nostálgico y solitario.

El otro, el mismo es una colección de poemas originalmente publicada en 1964 y reimpresa en el segundo volumen de Obras Completas que Emece Editores preparó en 2011, con anotaciones de Rolando Costa Picazo. No tengo idea de cómo otros leen poesía, pero para mí, es un ejercicio en el que tengo que armonizar mis emociones y mi racionalidad. Las cientos de notas a pie de página que Costa incluye en la edición de 2011 alivian mis dudas de no entender los elementos fácticos de los poemas, liberando mi espíritu para ser tocado por las palabras de Borges.

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